Mercado de Fertilizantes: Bajándose de la Montaña Rusa

artículos
Dr. Ricardo Melgar 
Marzo de 2009

Los distintos componentes que afectan a la canasta de insumos de producción de granos, los fertilizantes han crecido significativamente no solo en valor absoluto sino también en proporción, ya que los niveles de intensificación hacen que deban considerarse obligados en los cuatro granos principales a lo largo y ancho de muchas regiones productoras.

Todavía quedan por hacerse las cuentas de la campaña pasada para saber adonde quedaron paradas las empresas agropecuarias y ya deben estructurarse la nueva campaña. Debe mesurarse el efecto dólar, el mercado internacional de granos y prospectiva de precios, y de allí definir el nivel de tecnología a aplicar, incluido,…porque no…, la decisión de fertilizar o no. Productores agrícolas en todo el mundo han pospuesto las compras de fertilizantes a la luz de las últimas bajas en los precios. Son reacios (y a veces simplemente no pueden) de invertir en insumos dada las incertidumbres del precio que obtendrán cuando cosechen así como su acceso al crédito. La FAO, y otros organismos vinculados a la seguridad alimentaria global observados con preocupación esta tendencia que sin duda no puede sostenerse por mucho tiempo.

  

¿Quien cederá primero?

Los precios mayoristas de fertilizantes han caído abruptamente desde julio del año pasado (Figura 1). Si bien los mercados se han estabilizado, el nivel minorista todavía debe hundirse más según algunos analistas. Importadores y distribuidores en EEUU y Brasil enfrentan los mismos problemas que los importadores locales resistieron en los últimos meses. Que puede hacerse con los enormes y caros inventarios de fertilizantes comprados el año pasado durante el pico de los valores?

Al comenzar la siembra del maíz y soja, desde EEUU llegan informes que indican que mientras que los precios al productor son altamente variables, los precios mayoristas a revendedores están relativamente estables. Productores que no han garantizado aun su provisión para este año están aguantando y esperando una baja mayor de precios. Mientras tanto los distribuidores elaboran estrategias que les permitan deshacerse de las posiciones de fertilizantes adquiridos en los momentos más álgidos de precios de plaza.

Es como el juego del prisionero. Dos maleantes son capturados y mantenidos por separado, el que confiesa delata al otro pero se salva. Quien canta primero?

Aquí no es muy diferente, las voluntades de compradores y vendedores compiten para ver quién afloja primero. La cadena comercial se clavó (literalmente) con productos a precios extremadamente altos con costos de reposición en caída rápida. Y eso ocurrió con otros insumos también, todos saben lo que paso con el precio del glifosato por ejemplo. Los precios no bajarán tan rápido ya que de otra manera deberán asumir grandes pérdidas.

La realidad es que los productores saben de las bajas generalizadas de los fertilizantes en el mercado mundial, y solo están esperando un poco mas antes de asegurarse su provisión. Para el momento de la siembra los valores pueden ser todavía un poco más competitivos, piensan.

Los distribuidores sin embargo argumentan que al comenzar la siembra del año pasado, las ventas eran a precios que sabían estaban debajo del costo de reposición, con el margen apropiado por supuesto. Ahora pretenden que aquellos compren a precios superiores al costo de reposición.

  

Figura 1. Variación de precios de fertilizantes importados mayoristas (FOB) y locales minoristas, en dólares. Los ascensos y descensos de precios de los precios locales están desfasados en el tiempo de los precios internacionales. Las diferencias entre mayoristas y locales obedecen al flete marítimo, costos de nacionalización y manipuleo y márgenes de la cadena comercial. Fuentes: Agromercado y Fertilizer Markets.

   

Siempre está la opción de no fertilizar si los precios no son satisfactorios. De hecho, durante la campaña pasada se verificaron infinidad de lotes, principalmente con soja, que no fueron fertilizados, o solo recibieron una dosis mínima casi de compromiso. En tal sentido, la sequía fue casi providencial por lo menos oportuna, para disimular la caída de rindes por el menor uso de fertilizantes. En otras palabras, si las lluvias hubieran sido buenas, que pasaba en los lotes no fertilizados? Hubieran rendido lo mismo?

Posponer así las compras de fertilizante no siempre es el correcto curso de acción, dependiendo de las circunstancias locales. Los productores deben chequear las cotizaciones con más de un distribuidor y asegurarse de ser bien atendido en tiempo y forma cuando demande la mayoría al momento de la siembra. Además las fidelidades están en juego, y ambas partes deben evaluar cuidadosamente las ventajas de alterar esta relación entre un proveedor y un cliente confiable a los ojos de cada uno. En otro momento habia mucha liquidez, ahora el credito esta escaso.

En EEUU mientras tanto, un buen lugar para mirar y ver lo que está pasando, predominan intenciones de mayor siembra de soja que de maíz, por las mismas razones que acá y en todos lados: insumos más caros y fertilización nitrogenada. El otoño pasado se aplicó mucho menos fertilizantes que en otros años, principalmente por incertidumbre económica, aunque algo también por razones climáticas más húmedas. Las próximas cuatro a seis semanas será un largo camino para reducir stocks caros de la mayoría de los productos almacenados en depósitos de los puertos, barcazas y distribuidores. Hay gran abundancia de todos los productos en todo el canal comercial de distribución,

La logística también tiene su parte en la formación de última instancia del precio minorista. Los fertilizantes se movilizan y transportan con medios planificados y tiempo de por medio. El valor de cotización de un producto sobre un barco en el Báltico puede ser muy distinto del precio en Trenque Lauquen, y además a su vez distinto del de un distribuidor de Las Rosas.

Ésta variación local es resultado de la dramática variación de precios pagados por los minoristas. Muchos distribuidores con buen crédito y almacenaje disponible, que esperaban evitar precios inclusive más altos, acordaron posiciones largas con sus proveedores. Otros en cambio que esperaron, pagaron valores mucho más bajos.

Los datos de la AFIP indican que alrededor 70 % del fósforo y del 90 % de la urea importados durante el 2008 fueron adquiriros entre mayo y septiembre, en los momentos del mayor pico de precios. En consecuencia, comprensiblemente los minoristas intentan desarrollar estrategias de precios que le permitan recuperar todo lo posible de su inversión en stocks, para evitar incurrir así en grandes perdidas financieras.

A nivel internacional, la demanda actual de urea es muy baja, ya que los traders están con posiciones largas y continúan aguantando un rebote en las ventas de primavera. Para debilitar aun mas la demanda de urea, el amoniaco y el UAN continúan bajando de precios, por ello es difícil pronosticar algo mas que una mejora en las condiciones climáticas que provoquen una generación de demanda suficiente de urea y producir algo mas que un pequeño repunte de pedidos de compradores de ultimo minuto.

Para los fosfatados, no hay demanda simplemente, excepto India, el gran comprador habitual, quien armo un cronograma de despachos con PhosChem para disminuir riesgos y volúmenes de ventas spot. Al momento de este informe hay más rumores que negocios, con algunas especulaciones de ventas para Latino America (Brasil).

  

Influencia mundial

El comercio del fertilizante es complejo, con un mercado global y los factores logísticos conduciendo precios. Esto le hace un mercado a veces extremadamente volátil,

Los mercados de fertilizantes son ahora mucho más globales, no sólo del lado de demanda, sino también de los productores de fertilizantes que están creciente y fuertemente cartelizados. Cualquier cambio de vientos afecta el uso de fertilizantes en todo el mundo y particularmente en Brasil, que afecta enormemente el flujo de barcos hacia esta region cuando se calienta la demanda. Agréguese que los contratos del fertilizante no se negocian en un mercado común como las acciones, las monedas o los granos, por lo tanto es más difícil seguir y leer sus precios.

Una buena parte del N usado en Argentina se importa de otros países, así que estamos a merced de lo que sucede en todo el mundo. Inicialmente Profertil y Petrobras satisfacían toda la demanda local; ahora cerca de la mitad proviene de mercados externos, con sus ventajas y desventajas. La posición de árbitro de los proveedores locales tampoco funciona por la intervención del gobierno nacional. Y el gas… Hasta el año pasado las fabricas de Urea y UAN hacían stock durante el verano y paraban en invierno cuando el gas iba a calentar las casas de la gente. Dependían de la cuota y de la voluntad para "acordar" el precio pactado con el gobierno. Para 2009 la demanda industrial cae rápidamente, por lo que aparte de rigor del invierno, quizás haya un poco mas de oferta para producir nitrogenados. Si bien los precios internacionales no son tan atractivos, el precio del gas local es bastante competitivo, alrededor de $ 3 por millón de BTU; no como en Venezuela o el golfo pérsico por supuesto ($ 1), como para considerar la opción de exportar. No obstante, es una incógnita el precio (y otras condiciones) que el gobierno intentará imponer a la fabricas al acercarse la fecha de siembra de trigo. Los últimos anuncios hablan de una intención de mantenerlo en relación con los precios de los granos, pero sin ninguna precisión de ningún tipo. Queda por ultimo además la incógnita de si ese precio (y condiciones) alcanza para desalentar importaciones.

A mediano plazo, principalmente para los meses que restan del 2009, y que cubrirá toda nuestra expectativa, lo que se ve a nivel mundial es que muchas plantas de urea y amoniaco no cubrirán los costos de producción. Dados los costos no competitivos del gas natural en boca de fabrica, estas plantas deberán mantenerse cerradas, principalmente en Europa ($ 10-12 MBTU) Ucrania ($ 8-12) India (+ $ 7) y EEUU (+ $ 6); recortando cerca de 16 millones de t de la oferta disponibles de otra manera al intercambio internacional.

El caso de los fosfatados hay también bastantes especulaciones. Al factor común con los nitrogenados de los grandes stocks que quedaron sin venderse y la baja demanda esperada por una debilitada campaña de trigo, se suma el factor de las fábricas locales. Ahora dos, a la de Mosaic se ha sumado la de Bunge en Ramallo. En este caso el gobierno no puede imponer ni extorsionar con a provisión de gas dado que la materia prima es importada. La roca fosfórica ha caído significativamente de precio, a niveles casi normales, por lo que se supone serán valores competitivos. No es la fuente mas barata, pero se arbitrará con el costo de la unidad de fósforo importado en el fosfato diamónico o monoamónico, que ha quedado estable luego del gran descenso de precios y falta de demanda mundial. Se espera sin embargo, a mediano plazo repuntes cuando los mercados agrícolas de grano recomiencen el ciclo alcista. No hay proyectos ni intenciones de plantas nuevas, excepto el de Maaden en Arabia Saudita , algo demorada su entrada en producción.

  

A modo de final

En síntesis es posible ver un lento descenso de los precios locales hasta desaparecer los stocks y comenzar las nuevas compras, adonde tampoco esperan subas , en el mercado internacional. Localmente se da una citación muy similar a la del resto de los mercados, y los descensos de stocks serán paralelos a los del resto del mundo. De modo que es posible que en la cosecha gruesa se tengan niveles "normales" de precios de fertilizantes, a los que el productor y el sector estábamos acostumbrados antes de subirnos a la montaña rusa del 2007.

Los precios locales de la mercadería nueva, si no hay mayores movimientos en los mercados de exportación, tenderían a ser algo inferiores a los actuales. Los fletes internacionales marítimos han caído mucho también, y es posible imaginar, en caso de mantenerse estos valores de venta, de $ 400 a 500 por t de DAP/MAP y $ 350 a 450 para la urea, debiéndose arbitrar los demás por los valores por unidad de nutrientes de éstos.

  

  




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